Lauri Arvi Viita syntyi 17.12.1916 Tampereen Pispalassa. Hän kävi kansakoulun Pispalassa ja aloitti sitten perheen ainoana opinnot Klassillisessa lyseossa. Lukio jäi kuitenkin kesken: oikullinen nuori Viita joutui erimielisyyksiin opettajiensa kanssa eikä halunnut rasittaa vähävaraisia vanhempiaan kirjojen tarpeellaan. Isänsä tavoin hän ryhtyi kirvesmieheksi.

Lauri Viita aloitti kirjoittamisen jo kouluaikoina. Monet muistavat nuoren kirvesmiehen hieman karkeana, kovaäänisenä runojensa lausujana. Sodan jälkeen Viita julkaisi esikoisrunokokoelmansa Betonimylläri (1947), jonka omaperäinen, niukka tyyli sekä taitava rytmin ja riimien käyttö saivat innostuneen vastaanoton. Betonimyllärin menestyksen rohkaisemana Viita luopui kirvesmiehen ammatista ja ryhtyi vapaaksi kirjailijaksi.

Joulukuun 21. päivänä 1965 Viita lähti taksilla Mäntsälässä asuvan ystävänsä, kuvanveistäjä Heikki Varjan luo. Taksi törmäsi kuorma-autoon, ja Viita toimitettiin Helsinkiin sairaalaan, jossa hän seuraavana päivänä kuoli saamiinsa vammoihin.